在欧洲,仅仅是到达机场的交通费用,经常就比机票钱还贵。

欧洲的许多航班可谓是惊人的便宜,而这不仅仅是对那些花了几个小时在网上搜寻最便宜机票的人来说是这样。在今年9月份的某一天,旅客只用花17美元就可以预订10月份的、从伦敦飞往柏林的航班,甚至还可以用这个价格买到第二天早上的机票。同一天,伦敦飞往巴塞罗那的、航程大约为1000英里的航班,一张机票通常只要大约22美元。而前往罗马的航程则稍远一些,票价约为34美元,这按欧洲标准来看,几乎是太贵了。

这样也并非没有风险:欧洲最大的廉价航空公司瑞安航空正在取消数以千计的航班,因为它对飞行员的假期安排管理不善。然而,便宜的价格仍然让许多旅客觉得这样做利大于弊。与此同时,美国的空中旅客仍然只能梦想他们自己的航空公司会推出如此廉价的机票。而在跨大西洋航线上,一些欧洲航空公司(比如冰岛的Wow航空或挪威航空)也在提供比美国同行更便宜的机票。

直到不久前,欧洲才接受廉价航空的理念。早在欧洲廉价航空公司易捷航空和瑞安航空出现之前,美国就已经成为了这一领域的先驱。在上世纪70年代和80年代初,美国就有了人民航空公司(People Express)和其他一些提供便宜机票的航空公司。那时候,乘客从波士顿飞往纽约市只需要19美元(按今天的购买力计算的话相当于60美元),机票还可以在登机后购买,就好像是搭乘巴士一样。在解除对航空业管制方面,欧洲比美国要晚得多,这就解释了为什么欧洲的廉价航空业在上世纪90年代初才开始起飞。

即便是现如今,美国仍然拥有一些世界上最大的廉价航空公司,这其中就包括西南航空和捷蓝航空。在美国,几乎有三分之一的航班是由廉价航空公司运营的,这一比例与欧洲类似。

既然如此,为什么欧洲的机票要便宜那么多呢?

尽管欧洲航空业在解除管制方面要比美国晚,但是欧洲的立法框架变得更具包容性,廉价航空公司也因此在大西洋的彼岸获得了更快的发展势头。诸如瑞安航空这样的航空公司通过进一步削减登机成本、对高效但便宜的飞机进行投资、加快登机手续的办理等措施,完善了美国廉价航空业的模式。

  欧洲的立法框架给了航空公司

  更多的自由空间

由于美国法律禁止外国航空公司经营其国内航线,而欧盟共有28个成员国的事实似乎便成了欧洲乘客的主要优势。除了传统航空公司巨头之外,区域性的廉价航空公司也必须与来自欧洲其他地区的同行展开竞争。例如,德国最大的航空公司汉莎航空就不能忽略冰岛Wow航空在德国领土上提供的服务。事实上,每个欧洲国家都必须面临国际竞争,这就压低了消费者要向航空公司支付的机票价格。

长期以来,欧盟一直在敦促美国采取类似的立法框架,认为此举将能使乘客每年节省数十亿美元,并且可以提高航空公司的效率。到目前为止,美国的保护主义在这些努力面前仍然占了上风。

 欧洲拥有地理优势

然而,仅仅靠开放市场仍不足以将欧洲的廉价机票带到美国。

美国和欧洲的航空公司有着相似的历史:廉价航空公司一开始都是选择距离受欢迎目的地更远的机场,从而能够通过提供低票价在几年内吸引数百万的新客户。

然而,欧洲更高的城市密度和更小的机场(且以前未能充分利用),成为了廉价航空公司的天然优势。它们可以用更低的成本来提供前往小机场的机票,因为那里的着陆费通常比较便宜。据报道,一些小机场还会向航空公司支付一些费用,因为这些机场希望能吸引顾客到它们的商店和所在的城市,这就鼓励了航空公司用低于利润率的价格来出售空置座位的机票。

但是,位置偏远的机场通常不会成为商务旅行者的选择,因为他们经常需要换乘航班,并希望能快速到达城市中心。有些人总是愿意多花钱来换取舒适和方便。

  欧洲人已经习惯了廉价航空的缺点

美国人会经常抱怨美国的航空公司提供的服务,他们可能从来没有搭乘过欧洲廉价航空公司的航班。直到几年前,大多数瑞安航空的乘客在登机前还不能提前预订座位,经常会出现这样的局面:一旦开始登机,乘客便在停机坪上朝他们的飞机狂奔。

即使瑞安航空的老板迈克尔·奥利里未能实现在飞机上出售站票以使运力最大化的愿望,也没能成功地让乘客为使用厕所另外付钱,但在某些情况下,乘客在飞机上的苦难并没有结束。

对大多数欧洲旅行者而言,在廉价航空公司的飞机上,可能都至少有过一次可怕的经历,但对许多人来说,廉价机票仍然利大于弊。

  潜在客户的基础更大

2014年至2015年,大西洋两岸的所有航空公司的乘客数量都增加了大约5%。

然而,欧洲的乘客数量是美国的两倍多。这也部分归功于欧洲廉价航空公司的成功,它起初就吸引了许多之前主要是依靠公共汽车或火车,而没有考虑过乘坐飞机的人。由于乘客的总体数量不断增长,一开始廉价航空公司能和更高级的航空公司相安无事,因为它们多半不会对彼此的业务造成影响。

但是,随着廉价航空公司近年来不断扩大航线,这一点已经有所变化。廉价航空公司也试图吸引商务旅客。其结果就是,传统航空公司被迫推出它们自己的廉价航空子公司,或者是被迫降低机票价格。

 欧洲廉价航空的未来?

然而,随着运营方式越来越多地向传统航空公司靠拢,在业界领先的廉价航空公司也为此付出了代价,最近它们出现的财务损失就说明了这一点。廉价航空公司柏林航空在8月份申请破产。易捷航空则暗示它今年可能会出现巨额损失,尽管汇率波动是原因之一。

值得注意的是,德国航空业巨头汉莎航空宣布将收购柏林航空的大部分股份。从长远来看,至少在一些欧洲国家,此举可能会推高机票价格——甚至可能会终结航空公司竞相压低机票价格的时代。